Arles : à la découverte de son patrimoine antique d'exception

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Véritable témoin historique de l'époque romaine, la ville d'Arles dispose de nombreux monuments antiques classés au patrimoine mondial de l'UNESCO.
Véritable témoin historique de l'époque romaine, la ville d'Arles dispose de nombreux monuments antiques classés au patrimoine mondial de l'UNESCO.
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© Adobe Stock, Sen

S'il existe une ville française chargée d'Histoire, c'est bien Arles. Véritable témoin historique de l'époque romaine, la ville dispose de nombreux monuments antiques classés au patrimoine mondial de l'UNESCO. Âgée de plus de 2500 ans, Arles est aujourd'hui une ville dont la principale activité est le tourisme.

Chaque année, des milliers de visiteurs se pressent aux portes de ces vestiges d'exception et découvrent ainsi comment la cité a su conserver son prestige au fil de l'Histoire. Entre arènes, thermes, forum, théâtre et autres manifestations culturelles, partez à la découverte du patrimoine antique de la sublime ville d'Arles...

Un peu d'Histoire

Située en Provence-Alpes-Côte d'Azur, la ville d'Arles fût une colonie romaine en 46 av. J-C avant de se transformer en résidence impériale sous l'empereur Constantin 1er. D'abord indépendante, elle perd peu à peu de son importance politique et commerciale après de nombreux conflits survenus au Moyen-Âge et finit par être rattachée au Royaume de France, en 1483. Ces nombreuses époques traversées lui ont laissé un patrimoine impressionnant composé de monuments antiques et de nombreuses mentions dans les livres d'Histoire du monde entier. Aujourd'hui, Arles est classée ville d'Art et d'Histoire et tous ses monuments romains sont inscrits au patrimoine mondial de l'UNESCO depuis 1981.

Les arènes d'Arles

De toutes les traces historiques d'Arles, les arènes sont probablement les plus incontournables. Construit entre 80 et 90 apr. JC, cet amphithéâtre s'inspire du célèbre Colisée de Rome. Sur 136 mètres, une scène centrale et des gradins s'élevant sur deux niveaux sont parés de nombreuses arches et de nombreux couloirs permettant la circulation des visiteurs. À l'époque, le monument pouvait supporter la présence de 25 000 spectateurs. Durant des décennies, les arènes ont accueilli les traditionnels combats de gladiateurs mais aussi des jeux pour célébrer les victoires romaines et divers spectacles, avant d'être transformées en forteresse urbaine pour lutter contre l'insécurité médiévale. Particulièrement bien conservées, elles continuent encore aujourd'hui d'être le théâtre de manifestations culturelles comme la fameuse Féria du Riz et ses corridas.

Le théâtre romain

Construit avant la fin du 1er siècle av. J-C, le théâtre antique d'Arles est l'un des premiers théâtres en pierre du monde romain. À l'époque, la cavea (espace semi-circulaire où s'asseyaient les spectateurs) pouvait accueillir 10 000 spectateurs répartis sur 33 rangées de gradins ! Chacun d'entre eux était installé selon son appartenance sociale : le peuple en haut et les notables en bas. Sur scène se jouaient des tragédies, comédies, mimes et pantomimes romaines ou grecques. Chaque spectacle était gratuit afin que le plus grand nombre puisse y avoir accès. Cependant, les femmes et les enfants devaient impérativement être accompagnés d'un homme adulte pour y entrer. Aujourd'hui, le théâtre est encore utilisé, notamment en été où quelques représentations sont données.

Les cryptoportiques

Érigé dans les fondations du forum d'Arles, les cryptoportiques sont des galeries qui supportaient l'édifice grâce à une structure en fer à cheval de 89 mètres de long et 59 mètres de large. Leur construction a été ordonnée pour remédier à la déclivité du terrain sur lequel reposait le forum, de sorte que ce dernier puisse s'établir sur une base parfaitement horizontale. Constitués de trois galeries, elles-mêmes divisées en deux galeries parallèles communiquant entre elles par des arches, les cryptoportiques se visitent à la fois à l'air libre et à quelques dizaines de mètre sous la terre.

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