Quelles sont les conséquences des pluies acides ?

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Phénomène aux effets dévastateurs, une pluie acide est un déferlement d'eau ayant un pH inférieur à cinq.
Phénomène aux effets dévastateurs, une pluie acide est un déferlement d'eau ayant un pH inférieur à cinq.
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© Adobe Stock, Maykal

La pluie peut être acide et ces précipitations particulières ne sont en rien positives pour la planète. Ces dépôts humides sous forme de pluie, neige, brouillard, grêle ou giboulée sont à l'origine d'érosions de l'écosystème. Explications.

Phénomène aux effets dévastateurs, une pluie acide est un déferlement d'eau ayant un pH inférieur à cinq. Plus le potentiel hydrogène est faible, plus il est acide. Il est généralement mesuré entre trois et quatre contrairement à l'eau non polluée dont le pH est à 5,6. Cette manifestation est causée par trois principaux gaz : le SO2 ou dioxyde de soufre (émis par les activités industrielles, volcaniques et les feux), le NOx ou les oxydes d'azote (produit par les moteurs diesel ou les éclairs eux-mêmes) et le NH3 ou ammoniac (issu notamment de l'agriculture intensive).

Ces émissions engendrent l'acidification de l'atmosphère, tout comme la dilution du CO2 dans les gouttes de pluie. En 1872, le chimiste écossais Robert Angus Smith nomme en tant que "pluie d'acide" cet événement singulier symptomatique de la pollution atmosphérique, amplifiée par l'ère industrielle. Elle a un impact sur tout ce qu'elle touche : les sols, les lacs, les forêts, les rivières, la faune aquatique comme terrestre, les bâtiments.

Les sols, les végétaux et les animaux comme victimes

L'acidité appauvrit les sols comme en témoignent de nombreuses forêts de conifères, de résineux et maintenant de feuillus qui dépérissent à l'image de la Forêt-Noire en Allemagne. Les végétaux perdent leurs éléments minéraux nutritifs. Si la flore ne disparaît pas, elle est rendue stérile ou du moins fragilisée (maladies, attaques de champignons et d'insectes). Lorsqu'un sol est décapé, le développement de la biodiversité n'est plus possible. Des insectes aux poissons en passant par les mammifères, la faune est aussi durement touchée à cause de la diminution des ressources alimentaires et de la modification de son habitat. Les espèces aquatiques sont les plus impactées avec les animaux, comme les oiseaux, qui absorbent les minéraux toxiques de l'herbe et des poissons contaminés.

L'acidification des eaux, des matériaux et des constructions

"En Scandinavie, au Canada, dans les Vosges, on observe une acidification progressive de certains ruisseaux et de certains lacs. À partir de pH 5,5 jusqu'à 4,5, on observe une raréfaction puis une disparition des salmonidés, le brochet et l'anguille sont relativement résistants. Le début de l'acidification provoque la déposition sur les fonds de la matière organique, la diversité des espèces diminue. Les joncs prospèrent. La mousse 'Sphagnum Blanche' peut former un tapis épais sur le fond à cause des eaux plus claires", détaille le site Futura Planète en 2019. L'effet corrosif des pluies acides est aussi démontré sur les surfaces métalliques (cuivre, zinc, plomb), comme des toitures ou des voies de chemin de chef, mais aussi les pierres des bâtiments et monuments historiques. "De nombreux monuments célèbres, du Taj Mahal au Colisée, subissent les effets de l'acidité atmosphérique", assure le magazine GEO.

Et l'Homme dans tout ça ?

La santé humaine est aussi concernée puisque les polluants acides causeraient des problèmes cardiaques et respiratoires. Selon leur concentration, is seraient à l'origine d'irritations et inflammations du système respiratoire, des muqueuses et des yeux. Mais visiblement certains humains, qui sont aussi de gros pollueurs, n'en auraient que faire comme l'explique GEO en 2017 : "La Chine en revanche, dont la première source d'énergie est le charbon, participe activement à l'acidification de l'air et des pluies sur son territoire, mais aussi en Corée et au Japon, et pourrait voir ses sols incapables d'absorber ce surplus d'acidité à compter de 2020."

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