Pic, vague de chaleur, canicule : quelles différences ?

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Les termes de canicule, pic de chaleur et vague de chaleur désignent des phénomènes bien différents.
Les termes de canicule, pic de chaleur et vague de chaleur désignent des phénomènes bien différents.
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© Adobe Stock, Prod. Numérik

Sortez les débardeurs et les paréos légers car l'été est bel et bien là ! Depuis quelques semaines, la France fait face à une vague de chaleur très appréciée par certains et beaucoup moins par d'autres... Néanmoins, et malgré ce qu'on pourrait penser, on ne peut pas dire que le pays subisse actuellement une canicule. Mais alors quelles sont les différences entre pic, vague de chaleur et canicule ?

Trop souvent dans les médias et sur Internet, le vocabulaire météorologique est utilisé à mauvais escient. Pour désigner les périodes de fortes chaleurs, certains termes sont balancés à tort et à travers, quitte à parfois inquiéter la population. Découvrez les définitions exactes de pic de chaleur, vague de chaleur et canicule.

Le "pic", petit joueur

Selon la définition des chercheurs de Météo France, un pic de chaleur se définit comme "un épisode de chaleur intense mais de courte durée, qui peut durer un à deux jours". Ainsi, il affiche des températures très au-dessus des normales de saison, d'où la confusion régulière avec le terme de canicule. Pourtant, le pic de chaleur est très loin d'être similaire à cette dernière ! D'une part, il est à noter que les fortes températures ne persistent pas la nuit et, d'autre part, il peut y avoir plusieurs pics de chaleur par mois et à différents endroits d'un territoire... ce qui n'est pas possible avec une canicule. Entre les deux cependant, se trouve ce qu'on appelle la vague de chaleur. Explications...

La vague de chaleur, l'entre-deux

Lorsque les fortes chaleurs persistent pendant plus de deux jours consécutifs, on parle alors de "vague de chaleur". Il s'agit pourtant du terme le plus flou des trois puisqu'il se base sur des critères de températures et de durées qui varient régulièrement selon les régions du monde et les climats de chaque pays. Aucune définition précise et universelle ne peut donc expliquer la vague de chaleur... Selon certains scientifiques, elle serait en fait un mélange de pic et de canicule, bien qu'elle soit moins longue que cette dernière. Selon Météo France cependant, on parle de vague de chaleur quand le mercure atteint ou dépasse les 25°C au niveau national et se maintient durant au moins 3 jours. D'après ce critère, la France aurait donc enregistré plus de 40 vagues de chaleur depuis 1947 !

La canicule, reine de l'extrême

Passons au terme le plus souvent utilisé : la canicule. Ici, la définition est claire : il s'agit d'un épisode de très fortes chaleurs, de jour comme de nuit, et sur une période prolongée. Ainsi, une canicule ne connaît pas de baisse de température une fois la nuit tombée et peut parfois durer plusieurs semaines, voire un mois entier ! Pour qu'une canicule soit officiellement déclarée par Météo France et Santé Publique France, il faut que "les seuils départementaux d'alerte - qui varient selon les régions - soient dépassés pendant au moins trois jours et trois nuits". À noter qu'un code couleur précis - relayé par les médias - permet de qualifier l'intensité caniculaire : vert, orange, rouge. Elle peut être très dangereuse pour les bébés et les personnes âgées et nécessite de prendre de grosses précautions lors des sorties en journée...

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