Comète, météorite, astéroïde... Quelles différences ?

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La comète possède une traînée de gaz et de poussière qui peut prendre la forme d'une queue lumineuse.
La comète possède une traînée de gaz et de poussière qui peut prendre la forme d'une queue lumineuse.
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© Adobe Stock, Jean-Jacques Cordier

Lorsque les roches célestes sont évoquées au cours d'une conversation, on parle de comète, d'astéroïde ou de météorite. Pour autant, sait-on établir les différences qu'il existe entre ces trois phénomènes qui gravitent autour de la Terre ? Découvrez en quelques lignes les éléments qui permettent de les distinguer.

Comment reconnaître une comète ?

Avez-vous déjà vu une photographie ou, plus rare, une vraie traînée lumineuse dans le ciel ? Il pourrait bien s'agir d'une comète ! Les comètes se sont créées en même temps que le Système solaire, il y a environ 4,6 milliards d'années. De forme quasi-sphérique, elles sont constituées de glace, de roche et de poussière. Lorsque cet agglomérat s'approche du soleil, une partie de sa matière se volatilise et crée une queue de poussière longue de plusieurs millions de kilomètres. La comète la plus célèbre est celle de Halley, elle est visible de la Terre tous les 75 ans environ. Sa dernière apparition date de 1986, et se situait à 63 millions de kilomètres de notre planète. Son prochain passage est prévu en 2061, une bonne raison de garder les yeux rivés vers le ciel !

Qu'est-ce qu'un astéroïde ?

À l'instar des comètes, la naissance des astéroïdes est contemporaine à la formation du Système solaire. Selon l'hypothèse la plus probable, les astéroïdes seraient des fragments de roches qui n'ont pas pu s'associer pour former une planète. Ils sont constitués de roches et de métaux et atteignent des tailles très différentes pouvant aller de quelques centimètres à plusieurs kilomètres. La majorité des astéroïdes identifiés tournent dans une zone appelée la "ceinture d'astéroïdes" située entre Mars et Jupiter. Ils sont nommés par l'IAU (Union astronomique internationale), seule entité à avoir l'autorisation de baptiser les objets célestes. Certains astéroïdes se meuvent autour de la Terre, ils sont appelés "géocroiseurs" et sont étroitement surveillés pour éviter que l'un d'eux entre en collision avec la Planète bleue. Pas d'inquiétude cependant, le risque reste faible !

Qu'est ce qui différencie une météorite d'une comète et d'un astéroïde ?

Une météorite est une roche issue de l'espace qui franchit l'atmosphère et tombe sur Terre. Elle peut provenir d'un fragment de comète (le plus commun), mais une météorite peut également être un astéroïde ou même un petit morceau d'une autre planète. Chaque jour, ce serait plusieurs centaines de météorites de plus de 10 grammes qui pénètreraient dans l'atmosphère terrestre à une vitesse pouvant atteindre 70 km/h. Heureusement, la majorité se désintègre avant d'entrer en contact avec le sol, mais certaines parviennent à rejoindre la surface terrestre.

Les météorites présentent des différences de constitution, elles peuvent être pierreuses, métalliques ou mixtes. Cela dépend de la façon dont elles ont été formées.

Saviez-vous que lorsqu'une météorite pénètre dans l'atmosphère, elle est appelée "météore" ? Et un météore qui brûle dans l'atmosphère en produisant une traînée de lumière se nomme... une étoile filante !

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